War Deutsch fast 1795 die Amtssprache Amerikas?

Seit Jahrhunderten gibt es immer wieder Geschichten darüber, dass der Kongress fast Deutsch als offizielle Sprache akzeptiert, mit Ausnahme einer Stimme des deutschsprachigen Führers. Wie nahe ist diese Geschichte der Wahrheit?

 

 

Am 1. April 1789 wurde Friedrich Muhlenberg zum ersten Sprecher des Repräsentantenhauses gewählt. Mühlenbergs Vater Henry wurde in Deutschland geboren und galt als Gründer der lutherischen Kirche in den Kolonien.

Young Frederick wurde außerhalb von Philadelphia geboren. Er hat Theologie in Deutschland studiert. Er begann sein Leben im öffentlichen Dienst als Mitglied des Kontinentalkongresses. Er diente auch als Sprecher des Pennsylvania-Hauses und führte die Delegation aus Pennsylvania an, die die Verfassung ratifiziert hatte.

Muhlenberg trat daraufhin als bevorzugter Kandidat für die Rolle des Sprechers auf, als das Haus 1789 seinem ersten Kollegium nahe stand.

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Während seiner Amtszeit als Redner war Muhlenberg der erste, der die Bill of Rights unterschrieb, doch seine Abstimmung über den umstrittenen Jay-Vertrag erwies sich als sein Scheitern. Muhlenberg verlor danach ein Wiederwahlangebot und seine nationale politische Karriere war beendet.

Aber seine “legendäre” Rolle bei der Verhinderung der Annahme von Deutsch als Amtssprache der Vereinigten Staaten gewann im Laufe der Jahre an Bedeutung.

Der verstorbene deutsche Wissenschaftler Willi Paul Adams veröffentlichte 1990 eine Studie, in der erläutert wurde, warum so viele Menschen glaubten, Muhlenberg hätte gehandelt, um eine Resolution des Kongresses zu blockieren, die Deutsch zur Nationalsprache gemacht hätte.

“Für Deutsche faszinierend, wurde diese vorgestellte Entscheidung von deutschen Reiseliteraturautoren seit den 1840er Jahren populär gemacht und von amerikanischen Lehrern für Deutsch und Deutsch als Fremdsprachenlehrer propagiert, die in ihrer amerikanischen Geschichte nicht völlig sicher sind”, schrieb Adams.

“In Wirklichkeit wurde dieser mutmaßliche Vorschlag nie an den Kongress gebracht und es wurde nie abgestimmt”, fügte er hinzu.

Dennis Baron, Professor für Englisch und Linguistik an der University of Illinois in Urbana-Champaign, erzählt eine ähnliche Geschichte in einem Artikel, den er für die PBS-Website geschrieben hat, nachdem die Mühlenberg-Legende in einer Ann Landers-Kolumne auftauchte.

„Am 13. Januar 1795 erwog der Kongress einen Vorschlag, der Bundesrepublik keinen offiziellen Status zu verleihen, sondern lediglich die Bundesgesetze in deutscher und englischer Sprache zu drucken. Während der Debatte scheiterte ein Antrag auf Vertagung mit einer Stimme. Die abschließende Abstimmung über die Ablehnung der Übersetzung von Bundesgesetzen, die einen Monat später stattfand, wird nicht aufgezeichnet “, sagte Baron, der zwei zeitgenössische Quellen für das Konto zitiert.

Baron führt die Legende auf ein 1847 von Franz Löher genanntes Buch mit dem Titel “Geschichte und Errungenschaften der Deutschen in Amerika” zurück, das laut Baron “einen verstümmelten, aber häufig zitierten Bericht darüber enthält, was geschehen soll.”

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Adams wies auch darauf hin, dass nur neun Prozent der frühen Vereinigten Staaten deutschsprachig waren und dass die große englischsprachige Mehrheit einige Probleme mit dem Konzept einer Amtssprache gehabt hätte.

„Kolonialsprecher der englischen Sprache kämpften nur für ihre politische Unabhängigkeit. Sie hatten keine Lust auf eine anti-englische Sprache und eine kulturelle Revolution “, sagte Adams.

Muhlenbergs Rolle bei der Verabschiedung des Jay-Vertrages mit Großbritannien war weitaus umstrittener als seine angebliche Beteiligung an der Förderung der deutschen Sprache.

Der Senat hatte den Vertrag mit einer obligatorischen Zweidrittelmehrheit verabschiedet, aber das Haus war zur Finanzierung seiner Bestimmungen erforderlich. Muhlenberg stand den Föderalisten gegen eine Opposition unter der Leitung von James Madison zur Seite.

Im Jahr 1796 stimmte er mit der Empfehlung ab, den Hausfonds für den Vertrag zu empfehlen. Berichten zufolge wurde Muhlenberg einige Tage später von seinem Schwager für diese Tat erstochen. Er überlebte diesen Angriff und starb 1801 in Lancaster, Pennsylvania.

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